A Mr. Otis story

Mr. Otis Butterbaugh is a character in my novel  … a   “sit-around-the-pot-bellied-stove’  country story teller     from the early years of the twentith century in south Mississippi.


Eli  and the Goose Hunt

“Mine’ s  me  ‘a  the  day,”  Mr. Otis  had  switched  into  his  story  telling  cadence,  “Miss  Ida  throwed  that  yard  broom  at  Eli. …”

 “Well,  Eli,  he  was  always  skeerd  ‘a  Mis  Ida … I  never  once  knew  him  to  say  to  her,  ‘ No. ’   It  was  always,  ‘yes,  Ida.   Okay,  queen’ ie,  Okay.’

“We  was  all  goin’  huntin’,  years  ago.  … Old   Mr.  Jennin’s  was  still  gittin’  out,  and  Francis,  ever’ body,  all  ‘a  Cut  Bank;  it  was  a  big  hunt.  Cotton  was  all  picked,  crops  was  in.   It  was  Saturday  after  Thanksgiving … I  think  it  was  ‘aught – one’,  but  it  might ‘a  been  the  old  century …

Anyway,  Ida  told  Eli,  ‘git  that  stove  wood  in …  … I  don’ t  wanna  be  lookin’  fer  stove  wood,  ain’ t  none.’

‘Well,  that  stove  wood  was  off  a  ways.   It  was   a  whole  cow  pasture  Eli  had  to  go  through  to  git  to  that  stove  wood. …

The  hunters  had  all  heard  the  story.   Otis  Butterbaugh  sometimes  forgot  to  whom  he  had  told  which  story.   If  in  doubt,  Otis  thought,  they  would  appreciate  it  over  again.  Walter  Beauchamp  had  not  hear  the  story,  they,  the  hunters,   knew;  they  were  tolerant.

‘Well,  Eli  and  them  two  oldest  kids  hauled  up  a  load  ‘a  wood;  racked  it  up  all  neat  like,  rite  outside  the  kitchen  door. … Mis  Ida,  she’ s  hummin’   this  ole  cross,  watchin’  that  stack  ‘a  stove  wood  git  bigger.’   Well,  they  was  jus’  done  rackin’  up  that  first  load  ‘a  wood,  two  ‘a  them  Hazlehurst  boys,  young  bucks,  come  by  leadin’  a  mule … they  horse  laughed  them  two  boy  ‘a  Eli.

“ ‘Ya ‘ll  gonna  fool  aroun’  with  that  stove  wood  all  day?   Could  be  down  here  on  West  Fork  wid  us,  trappin’  beavers.’   He  flashed  a  pint  bottle  at  them  two  boys.  

  “Now,  they  had  got  that  bottle  from  the  feller  sets  up  behind  Cooter’ s   daddy’ s  ole  saloon,  and  had  done  had  a  touch  ‘a  that  bottle … they  wasn’ t  what  you  might  call  seasoned  drinkers … and  was  makin’  a  lot  ‘a  noise,  leadin’  that  mule  with  them  traps  clankin’,  hangin’,  off  both  sides.    By  the time  they  got  down  near  where   camp ‘s  at  now   they  had  spooked  ever  game  animal  in  the  whole  bottom  land.   Didn’ t  nobody  kill  a  deer  for  days.

“Well,  once  they  git  there,  and  they  had  drunk  up  that  whole  pint  bottle,  they  decides  they’ ll  jest  sit  fer  a  while  ‘fore  they  starts  to  puttin’  out  the  traps.   In  no  time   a’ tall  they  had  fell  into  a  drunken  stupor,  went  rite  to  sleep.   It  was  about  then  that  flock  geese  come  in  on ‘em.    See,  them  geese  had  been  miles  away  when  them  boys  was  makin’  all  that  racket,  them  traps  clankin’,  hangin’  off  the  sides  ‘a  that  mule.    They  wasn’ t  spooked.

“It’s  a  little  swamp  behind  where  the  camp  is  at;  with  that  standin’  water  on  the  one  side  and  the  river  out  front.   Well,  Papa  and  ole  man  Jennin’ s  had  got  tired  ‘a   huntin’  with  that  crowd  ‘a  men  and  boys  and  gone  off  by  they  self.   Mr.  Jennin’ s   had  seen  them  geese  ridin’  in  on  the  wind,  knew  them  birds  would  stop  off  behind  camp.   So  they  snuck  up  on  that  little  swampy  place,   seen  ‘em  huddle  ‘in  up  again’  that  hump  a  land … layin’  down  out ‘a  the  wind.   The  wind  had  blew  all  day.   It  was  low  clouds  in  the  sky.

“Papa  would  ‘a  shot  ‘em  rite  on  the  water,  except  ole  man  Jennin’ s   told  ‘em  no.   So  they  was  in  a  dilemma.     They  didn’ t  wanna  chunk  a  stick  out  in  the  swamp  and  spook ‘em  all  at  once.   Well,  papa  slipped  down  to  this  little  pond  like  place  an’  slapped  the  water  wid  his  hat;   sorta  like  a  beaver’ s  tail.   One  ‘a  them  goose  lifted  off  and  Mr.  Jennin’ s  shot  it  righ’  off.

Them  Hazlehurst  bucks  come  awake  sudden  like  and  thought  they  was  bein’  shot  at.   By  then  geese  was  flyin’  ever’ where  and  both  papa  and  Mr.  Jennin’ s  was  shootin’  both  barrels.   Some  ‘a  the  shot  was  whippin’  the  brush  over  them  stupefied  boys.    “Don’ t  shoot  us.’  they  was  yellin’.   ‘We  was  just  trappin’  beaver … ain’ t  even  set  none  yet … Lord,  don’ t  shoot?’   What  with  them  shots  flyin’  they  had  come  sober,  and  they  jumped  up,  real  quick  like.   In  all  the commotion  one  of  ‘em  dropped  his  shotgun,  an’  it  went  off … scatterin’  a  load  a  shot  skitterin’  all across  that  water.   

‘Now,  papa  didn’ t  hear  none  too  good  and  hadn’  t  heard  then  boys  callin’  out.    He  thought  it  was  the  old  days  and  that  they  had  come  up  on  a  gang  ‘a  moonshinners.   Run  fer  it,  Thomas,’  he  called  out,   I’ ll  giv’ em  a  couple  ‘a  blast  while  you  git  away.   and  he  did.    It  was  geese  flyin’  and  shots  cuttin’  across  the  water  and  them  young  bucks  yellin’  and  divin’  down  in  the  mud  and  ole  man  Jennin’ s  pullin’  that  double  barrel  away  from  papa … an’  tryin’  not  to  git  shot  hisself.    You  should ‘a  been  there.  

Them  geese  was  the  only  game  anybody  got  all  day.   Some ‘a   them  boys  got  some  squirrel;  but  we  ain’ t  countin’  that.   Well,  they  come  out ‘ta  there,  back  up  the  road  to‘ard  the  tradin’  post;  ole  man  Jennin’ s  was  riding  that  mule,  them  traps  clankin’  and  so  on.   Eli  and  them  two  boys  ‘a  his  met  ‘em;  they  was  goin’  down  the  road,  papa  and  the  rest  comin’  back  up  the  road.

“You  feller’ s  goin’  huntin’?   Mr.  Jennin’ s  asked.  

“We  was  aimin’  to  catch  up,  Mr.  Thomas;  join  in,  sorta,  Eli  said. 

“Well,  ain’ t  no  use.   These  boys  here  has  done  skired  ever’ thing  in  the  woods.   I  reckon  even  that  ole  pain’ther  is  hidin.

“Oh,  lord;  Ida’ s  gonna  shore  be  mad,  Otis  said … he  wasn’  t  talkin’  to  nobody  in  particular,  jes  said  it … we  ain’ t  got  that  stove  wood  in,  and  we  ain’ t  got  no  meat  to  take  home  neither.

 “Take  ‘er  one  ‘a  these  geese,  ole  man  Jennin’ s  said,  threw  him  down  one.   See  does  that  mollify  ‘er.

“Now  it  was  cold  that  day.   Wind  and  clouds  layin’  down  low,  close;  an’  Mis  Ida  ain’ t  stuck  her  head  out  the  door  in  a  while … her  singin’  them  church  songs  and  pokin’  that  stove  wood  in  the  fire.   She  had  done  made  up  a  pone  ‘a  corn bread  and  was  workin’  on  a  mess  ‘a  beans  wid’  a  ham hock  in  ‘em;  and  sudden  like  she  notices  she  ain’ t  heard  Eli  and  them  two  boys  in  a  while  now.

“Well,  she  sent  that  oldest  girl  out …the  one  married  that  feller,  moved  off  to  Baton  Rouge,  hefty  girl … see  can  you  see  yore  papa,  them  two  boys.   They  ought  to  a  been  here  by  now;  another  load  ‘a  stove  wood.”

“Now,  that  girl  was  chunky;  but  she  knew  it  was  cold  an’  she  didn’ t  wanna  be  out  there  long,  so  she  went  an’  stood  close  again’  the  barn  and  looked  out  across  that  cow  pasture.   She  seen  that  wagon  and  them  mules  down  in  the  edge  ‘a  the  woods,  them  mule  wid’  they  rear  ends  turned  toward  the  wind.   Eli  and  them  boys  weren’ t  no where  in  sight. …  And  she  went  an’  told  her  mama. …  Well,  it  wasn’ t  long  till  that  whole  bunch  ‘a  young ’uns  had  left  the  fire  an’  was  hidin’  under  the  bed  and  two  or  three  of  ‘em  had  even  left  the  house  and  was  in  the  barn,  up  in  the  hay  loft.   Mis  Ida  had  done  quit  singin’  church  songs.    She  thought  serious  about  throwin’  that  ham  hock  and  them  beans  out  in  the  yard,  but  couldn’ t  bring  herself  to  do  it.

“Well,  she  took  a  quilt  and  wrapped  it  aroun’  herself  and  walked  out  to  the  barn. … Them  young uns’  up  in  the  hay  loft  jus’  burrowed  down  deep  and  stayed  quiet …  She  was  lookin’  off  to‘ard  the  woods  and  that  wagon  and  them  mules  when  Eli  and  them  two  boys  come  walkin’  ‘round  the  corner  ‘a  that  barn,  comin’  from  the  other  di’ rection.

“Look  mama.   We  got  a  goose.  That  youngest  boy  sorta  shouted,  holdin’ it  out  in  front ‘a  him,  couldn’ t  think  of  a  thing  else  to  say.   Well,  Mis  Ida  jus’  reached  out  an’  the  first  thing  her  hand  fell  on  was  that  dogwood  yard broom;  and  she  flung  it,  and  Eli  ducked,  but  he  ducked  the  wrong  way.   The  butt  end  ‘a  that  broom  struck  ‘im  right  on  the  ear  and  swung  aroun’  smack  on  his  nose.

“Well,  Eli  never  said  nothin’,   jus’  walked  off  across  that  cow  pasture  to  where  them  mules  and  that  wagon  was.   He  was  bleedin’  like  a  sow bear  had  ‘raked  him  a  swipe,  but  he  never  said  nothin’ … jus’  loaded  up  that  wagon  with  stove  wood;  brought  it  home  and  racked  it  up  in  the  dark.   Them  two  boys  come  over  and  stayed  with  us  till  the  next  day. …”


About Tom Honea

the south mississippi i grew up in did not yet have paved roads or telephones or televisions. it did have great story tellers, on front porches in the summer or around the fire place in the winter. we were poverty stricken, financially but not culturally. we didn't know it. everybody up and down the road was in the same boat. . after forty years of day jobs i am approaching my "fishing years." i plan to spend them writing. i have a finished and edited deep south novel in the "marketing" stages. currently i'm deep into a WW II home front piece set in the Hampton Roads, VA area. notes and character sketches are already underway for "From Hiroshima to Elvis" ( the ten years after the war ) on the coastal areas of South Carolina. . visit asheville ... come and see me.
This entry was posted in Uncategorized. Bookmark the permalink.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s